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¿Cuándo surge el ferrocarril y como revoluciona la industria?

abril 14, 2022

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Última revisión: 19 de febrero de 2022Por: Adam BurnsLa década de 1850 fue decisiva para el ferrocarril estadounidense, ya que los sistemas dispersos se convirtieron en un sistema interestatal organizado y fluido.    Lo que comenzó en la década de 1820 como empresas locales, al servicio de un propósito específico, se había transformado en una red de transporte indispensable en 1850. En ese momento había un total de 9.022 millas en servicio activo.    Esta cifra se había triplicado con creces en 1860, hasta alcanzar las 30.000, y seguiría aumentando rápidamente en las dos décadas siguientes (a pesar de los graves pánicos financieros de 1857 y 1873).

En esta década también se produjeron avances tecnológicos en materia de comunicación, alojamiento para los viajeros, locomotoras más potentes, vagones de carga más pesados y velocidades totales.  Esta última había mejorado hasta el punto de que se podía llegar a Chicago desde Nueva York en sólo dos días.    A principios del siglo XIX, el viaje duraba más de un mes.  En la década de 1850, los ferrocarriles cruzaron el río Misisipi, llegaron a partes de Texas y echaron raíces en California. En ese momento, el ferrocarril se había convertido en la fuerza motriz de la revolución industrial estadounidense.

Ferrocarril transcontinental

Los ferrocarriles de madera, llamados wagonways, se construyeron en Estados Unidos a partir de la década de 1720. Al parecer, se utilizó un ferrocarril en la construcción de la fortaleza francesa de Louisburg, Nueva Escocia, en Nueva Francia (actual Canadá) en 1720. Entre 1762 y 1764, al término de la Guerra Francesa e India (1756-1763), los ingenieros militares británicos construyeron un ferrocarril de gravedad (tranvía mecanizado) (Montresor’s Tramway) que ascendía por el escarpado terreno de la ribera cerca de la escarpa de la cascada del río Niágara en el Niagara Portage (que los sénecas locales llamaban «Crawl on All Fours») en Lewiston, Nueva York.

Los ferrocarriles desempeñaron un gran papel en el desarrollo de Estados Unidos, desde la revolución industrial en el noreste (1810-1850) hasta la colonización del oeste (1850-1890). La manía de los ferrocarriles estadounidenses comenzó con la fundación de la primera línea de pasajeros y mercancías de la nación del Ferrocarril de Baltimore y Ohio en 1827 y las ceremonias de «Colocación de la Primera Piedra» y el inicio de su larga construcción hacia el oeste sobre los obstáculos de la cadena oriental de los Montes Apalaches al año siguiente de 1828, y floreció con continuos proyectos de construcción de ferrocarriles durante los siguientes 45 años hasta que el Pánico financiero de 1873, seguido de una gran depresión económica, llevó a la quiebra a muchas empresas y paralizó y puso fin temporalmente al crecimiento.

Construcción del ferrocarril transcontinental

La moderna red de canales de Gran Bretaña surgió porque la Revolución Industrial exigía una forma económica y fiable de transportar mercancías y productos básicos en grandes cantidades, respondiendo simultáneamente a las necesidades de la Revolución Industrial e impulsando su posterior avance.

El sistema británico de canales de transporte por agua desempeñó un papel vital en la Revolución Industrial en una época en la que las carreteras apenas salían del barro medieval y los largos trenes de caballos de carga eran el único medio de tránsito más accesible para las materias primas y los productos acabados. La construcción de canales se remonta a la antigüedad, pero en Gran Bretaña la red moderna de canales surgió porque la Revolución Industrial exigía un medio económico y fiable para transportar mercancías y productos básicos en grandes cantidades. En los siglos XVI y XVII se realizaron unas 29 mejoras en la navegación fluvial, empezando por las esclusas del Támesis y la navegación del río Wey. El mayor crecimiento se produjo en los llamados canales estrechos, que extendieron el transporte por agua a las zonas industriales emergentes de las alfarerías de Staffordshire y Birmingham, así como a una red de canales que unían Yorkshire y Lancashire y se extendían hasta Londres.

El primer tren del mundo

El telégrafo eléctrico fue una de las primeras tecnologías de telecomunicaciones de la era industrial. Sus predecesores inmediatos fueron las palomas mensajeras, las redes visuales, el Pony Express y los ferrocarriles. Al transmitir información rápidamente a través de largas distancias, el telégrafo facilitó el crecimiento de los ferrocarriles, consolidó los mercados financieros y de materias primas y redujo los costes de información dentro de las empresas y entre ellas. Esta entrada se centra en la organización industrial de la industria telegráfica desde sus inicios hasta su desaparición y en el impacto de la industria en la economía estadounidense.

El telégrafo fue similar a muchos otros inventos del siglo XIX. Sustituyó a una tecnología existente, redujo drásticamente los costes, fue monopolizado por una sola empresa y, finalmente, fue desplazado por una tecnología más nueva. Como la mayoría de las nuevas tecnologías radicales, la revolución de las telecomunicaciones de mediados del siglo XIX no fue una revolución en absoluto, sino que consistió en muchos inventos e innovaciones tanto en la tecnología como en la organización industrial. Esta sección está dividida en cuatro partes, cada una de las cuales repasa una época de la telegrafía: los precursores del telégrafo eléctrico, la primera organización industrial de la industria, el dominio de Western Union y el declive de la industria.

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